Пингвинам не повезло с чувством вкуса

Различают пять основных видов вкуса: горький, кислый, сладкий, солёный и вкус умами, или, как его ещё называют, вкус белковых веществ или вкус мяса. Для каждого существует свой тип белков-рецепторов, находящихся во вкусовых сосочках языка. Но не у всех животных есть полный набор вкусовых рецепторов: например, кошки не чувствуют сладкого, хотя в их геноме есть нефункциональный «ген сладкого вкуса», который, возможно, когда-то работал. А пингвины, как утверждают исследователи из Мичиганского университета, вообще лишены целых трёх вкусов: горького, сладкого и умами.

Зоологи давно подозревали, что со вкусом у пингвинов что-то не так – у них, к примеру, очень немного вкусовых сосочков, а те, что есть, относятся к одному и тому же типу, тогда как у человека, например, выделяют четыре типа вкусовых бугорков (речь в данном случае идёт именно о вкусовых бугорках на поверхности языка, а не о вкусовых рецепторах). Кроме того, органы вкуса у пингвинов покрыты толстым и шершавым роговым слоем: с одной стороны, это помогает удерживать рыбу, с другой – вряд ли способствует остроте вкусовых ощущений.Цзяньчжи Чжан (Jianzhi Zhang) вместе с коллегами занимался анализом генома двух видов пингвинов, императорских и Адели. Когда ни у того, ни у другого не удалось найти некоторых вкусовых генов, было решено добавить для сравнения ДНК антарктического, хохлатого и королевского пингвинов и ещё некоторых других видов птиц. В статье в Current Biology авторы пишут, что ни у одного из пяти пингвинов не было работающих генов для рецепторов горького, сладкого и мясного вкуса. У пингвинов Адели и императорских некоторые вкусовые гены стали псевдогенами: их нуклеотидная последовательность похожа на настоящий ген, но никакого работающего белка они не кодируют. Такое случается, если ген на протяжении долгого времени накапливает мутации, которые превращают его в «мусорный» ДНК-элемент.