Плутон анфас и в профиль

Зачем на сутки космической фотосъемки американцы потратили 700 миллионов долларов?

В том самом 2006 году, когда космический аппарат New Horizons стартовал к Плутону, в магазинах появились футболки с надписью «Плутон. 1930-2006», «Плутон. Никогда не забудем» и «Окей, Плутон, я тоже не планета». Так совпало, что Международный астрономический союз лишил Плутон звания девятой планеты спустя считанные месяцы после того, как NASA запустила к нему первый в истории зонд.

Причина была даже не в том, что Плутон слишком маленький (он меньше восьми остальных планет Солнечной системы и даже Луны, которая не планета, а спутник). Просто на окраине Солнечной системы, за орбитой Нептуна, таких небесных тел — они называются «транснептуновые объекты» — слишком много. Все вместе они составляют так называемый [пояс Койпера], он же второй астероидный пояс. До 1992 года астрономы не знали ни одного объекта оттуда, кроме Плутона, а сейчас известны несколько сотен. Особенно крупные — Эрида (2003 UB313), Макемаке, Хаумеа и Седна, которые открыли в начале нулевых — поначалу тоже претендовали на право называться планетами, но в 2006 году вместе с судьбой Плутона автоматически решилась и их судьба.

Почему их все-таки важно изучать? Ледяные транснептуновые объекты из пояса Койпера не менялись последние четыре миллиарда лет. Так когда-то могли выглядеть «заготовки» для больших небесных тел, которые со временем выросли в размерах и превратились в Землю и другие небесные тела. Разглядеть как следует Плутон — значит выяснить, что у Земли глубоко внутри. Или какие ископаемые смогут в будущем добывать в космосе.

Поэтому и задача экспедиции New Horizons — не столько пофотографировать одну разжалованную планету Плутон, сколько понять, что такое пояс Койпера, огромная область солнечной системы, на примере одного ее представителя, Плутона. Какие здесь ландшафты (это многое говорит о геохимии)? Есть ли у карликовой планеты атмосфера? Согласно теоретическим расчетам, она, если и есть, ведет себя не как земная.

Комментарии
Комментарии